A short history of travel writing

[:en]Looking for a book about travel? Everyone who ever did a search on this topic in a bookshop or library, knows you’d better take the rest of the day, well… week, ok… year off.  How did our passion for writing about our journeys came about?

Time for a (short) history of travel writing.



A Short History Of Travel Writing



The amount of writers reporting about the food they tasted in foreign destinations, books with history lessons about certain places and personal narratives about a person’s excitement and struggles of navigating through unknown territories and meeting foreign people are endless.


Types of travel writing

When we’re talking about travel writing, there are a couple of distinctions to be made. There are:

  • travelogues (journal/itinerary style, actual reports about someone’s trip)
  • travel stories  (a realistic narration about a journey, meant for a wider audience and usually with a certain literary value to it)
  • and travel guides (publication with practical information and tips/advice about a certain destination, meant for people that want to visit that place).


With old stories, it’s hard to distinguish between a travel story or a travelogue, because we don’t know the veracity and motif of the story. Most of the times it is also not known who commissioned the story in the first place.


In all travel writing, the focus lies on accounts of real or imaginary places. It may range from documentary to the evocative, from literary to journalistic and from humorous to serious. You can find it in books, magazines and nowadays more and more online.



Early travel literature in Asia

In China, travel literature became popular during the Song Dynasty (960-1279). Under the name of ‘Youji Wenxue‘ (‘Travel Record Literature’), authors such as Fan Chengda and Xu Xiake incorporated geographical and topographical information into their writing. Poet and statesman Su Shi wrote ‘Record Of Stone Bell Mountain‘ and made a philosophical and moral argument as its central purpose.

In Japan, there are also many personal reports from travellers sharing their experiences and interesting encounters.

Examples include the ‘Sjōrai Moluroku‘ (804) by author Kūkai and the ‘Tosa Nikki‘ (‘Tosa Diary’) by Ki no Tsurayuki (early 10th century), which was found revolutionary because it featured a female narrator.

Haiku poet Matsuo Bashō wrote the story ‘Oku no Hosomitsji ‘ (‘The narrow road to the Deep North’) in the second half of the 17th century. The work included the journey, places visited and the author’s personal experience.



Travel writing during Classic and Medieval times

You might not categorize some of the historical tales as travel stories, but how about the ‘Odysseia‘ (‘Odysey‘) from 8B.C. by Homer? This poem recounted Greek hero Odysseus’ long journey home after the fall of Troy. And the Latin work ‘Commentarii dé bello Gallico‘ by Julius Caesar reported his journey during the Gallic War. Greek writer Xenophone wrote ‘Anabasis’ (431-355 BC), about the expedition of a Persian prince against his brother, King Artaxerxes II and the Greek troops travels through Asia back home to Greece.

In Medieval works, it showed that people had very little knowledge about the world around them.

Stories were usually a colourful mix of facts and impossible events. They were mostly quests (for the Holy Grail or for personal development) or texts with a mainly Christian/spiritual focus. You can’t really call them travel stories, as they didn’t tell much about the actual environment.



A Short History Of Travel Writing

This is my grandmother, on one of her many backpacking adventures



Discovering new worlds

After the crusades, new stories and information reached the people and they started to realize that there was a whole other world outside their own.

There came a shift in stories type, as there was much curiosity about explorations and voyages to unknown destinations.

Because travel was a necessity at those times, most travel stories were purely intended to inform people about the different nature and culture of inhabitants met and the best ways in which to approach them. There were also a lot of military explorations that informed more about strategic issues.

A well-known travel writer in those times was Marco Polo, who wrote (or let someone else write) about a Venetian traveller on his way to China and the Mongol Empire in the work ‘Il milione‘ (‘The million’, 1298). This work is seen as a truthful report of things, complemented with (not always correct) information he collected through hearsay.

Why people like to write and read about travelling

In 1336, someone did a bit more than just jotting down facts about his destination. Italian poet and humanist Petrarch described his experiences about climbing mount Ventoux and –more importantly- his satisfaction about reaching the top. He also wrote about his travel companions and even related his experience to his own moral development in life, as were it a pilgrimage.

More and more people after Petrarch found a new interest in writing about their travels in a more personal way.

Moroccan world traveller Ibn Battuta wrote in 1355 the work ‘Rihla’ (‘The Journey’), with an original title that translates as: ‘A Gift to Those Who Contemplate the Wonders of Cities and the Marvels of Travelling’. Halfway through the 15th century, Gilles le Bouvier wrote in a book his opinion about why people should travel and write about it: ‘Because many people of diverse nations and countries delight and take please, as I have done in times past, in seeing the world and things therein, and also because many wish to know without going there, and others wish to see, go and travel, I have begun this little book.’


A Short History Of Travel Writing

This is my grandfather, a published travel writer and the one I got my travel (writing) bug from!



Famous travel writing

In the 18th century, travel writing was known under the name ‘Book of Travels’. Usually these were maritime journals – and the people devoured them. James Cook’s diaries (1784) reached the status of a modern day international best-seller.

Along with true stories, imaginary travel stories started to appear.

Many of them were actually based on factual journeys. You might have heard of Joseph Conrad’s ‘Heart of Darkeness‘, Daniel Defoe’s ‘Robinson Crusoe’, Jonathan Swift’s ‘Gulliver’s Travels’ or Jules Vernes, ‘The journey around the world in 80 days’.

Charles Darwin wrote his famous account of the journey of the HMS Beagle in the 19th century. It was a work at the intersection of science, natural history and travel. Other famous authors from his time, that also wrote travel stories where: Hans Christian Andersen, Charles Dickens and Mark Twain.



Studying travel literature

There have been many studies about travel writing and travel literature, including themes such as: interwar travel writing as escapism, the primitivist presentation of foreign cultures, the psychological correlatives of travel, the role of gender in travel and travel writing, explorations of the political functions of travel, studies about the function of language in travel and travel writing, cultural diversity, globalization and migration.


The first international travel writing conference was titled ‘Snapshots from Abroad‘ and was organized by Donald Ross at the University of Minnesota in 1997. It attracted many scholars and led to the foundation of the ‘International Society for Travel Writing‘.



Modern day travel writing

Travel writing in current times is quite a broad theme. From journal-type stories to literary works in which style and structure are more important.

Some of the most popular travel writers from the 20th and 21st century are (amongst others): Bill Bryson, Paul Theroux, Pico Iyer, Tim Cahill, Stanley Stewart, Kira Salak, Douglas Adams, Anthony Sattin, Ryszard Kapuscinski, Bruce Chatwin and Rory MacLean.


Another form of travel writing, in the form of an online blog, is still gaining popularity amongst (aspiring) writers. The first online travel blog was posted by Jeff Greenwald on the ‘Global Network Navigator’ in 1993. He described his journey around the world and later turned the pieces into a book. Are you looking to becoming a travel writer? See if you have what it takes!


As you can see, travel and reporting about our travels has been a source of inspiration for a long time now. Whether it was military officers, missionaries, the early explorers, scientists, pilgrims, migrants or people simply going on a holiday, we love telling others about our adventures!



Do you have an (online) travel journal? Feel free to share it in the comment section. And don’t forget to share this article if you liked it!


And thank you for either commenting here or on my Social Media channels:


[dropshadowbox align=”none” effect=”lifted-bottom-right” width=”550px” height=”” background_color=”#d1e4f1″ border_width=”1″ border_color=”#dddddd” ]>Travel Bloggers Essential Toolkit<

How to Start a Blog:

Business Essentials

Social Media Management

^ links above are affiliate links

The Travel Tester - Een Blogger Leven

Op zoek naar een boek over reizen? Iedereen die ooit zocht naar dit onderwerp in een boekwinkel of bibliotheek, weet dat je beter de rest van de dag, nou ja, oke… week, oke… jaar vrij kunt nemen. Hoe is onze passie voor het schrijven over onze reizen tot sten gekomen?

Tijd voor een (korte) geschiedenis over reisschrijven.



Een korte geschiedenis van het reisschrijven



De hoeveelheid schrijvers die berichten over het eten dat ze proefden in verre bestemmingen, boeken met geschiedenislessen over bepaalde plaatsen en persoonlijke ervaringen over iemen’s opwinding en moeilijkheden tijdens het navigeren door onbekende gebieden en het ontmoeten van buitenlense mensen is eindeloos.


Typen reisverhalen

Als we het hebben over reis schrijven, zijn er een aantal onderscheidingen te maken. Deze zijn:

  • reisbeschrijvingen (dagboek/reisschema stijl, feitelijke verslagen van iemen zijn reis)
  • reisverhalen (een realistisch verslag van een reis, bedoelt voor een breder publiek en meestal met een bepaalde literaire waarde)
  • en reisgidsen (een publicatie met praktische informatie en tips/advies over een bepaalde bestemmingen, bedoelt voor mensen die die plek willen bezoeken).


Met oude verhalen is het soms moeilijk om een reisbeschrijving en een reisverhaal te onderscheiden, omdat we de werkelijkheid en het motief achter het verhaal niet weten. Meestal is het ook niet bekend wie de opdracht tot het schrijven van dit verhaal heeft gegeven.


Bij elke vorm van reis schrijven, ligt de focus op verslagen van echte of ingebeelde plaatsen. Dit kan variëren van het documentaire tot het suggestieve, van het literaire tot het journalistieke en van het humoristische tot het serieuze werk. Je kunt reisverhalen vinden in boeken, tijdschriften en tegenwoordig steeds meer online.



Vroege reisliteratuur in Azië

In China werd de reisliteratuur populair tijdens de Song Dynastie (960-1279). Onder de naam ‘Youji Wenxue‘ (‘Reis Documentatie Literatuur’), voegden auteurs als Fan Chengda en Xu Xiake geografische en topografische informatie in hun schrijfwerk. Dichter en staatsman Su Shi schreef ‘Record Of Stone Bell Mountain‘ en maakte een filosofisch en moreel argument als zijn centrale gedachten in het werk.

In Japan zijn er ook veel persoonlijke verslagen van reizigers te vinden die hun ervaringen en interessante ontmoetingen beschrijven.

Voorbeelden bevatten de ‘Sjōrai Moluroku‘ (804) door auteur Kūkai en de ‘Tosa Nikki‘ (‘Tosa Dagboek’) door Ki no Tsurayuki (vroeg 10e eeuw), die revolutionair gevonden werd om er een vrouwelijke vertelster in opgevoerd werd.

Haiku dichter Matsuo Bashō schreef het verhaal ‘Oku no Hosomitsji ‘ (‘De smalle weg naar het diepe Noorden) in de tweede helft van de 17e eeuw. Het werk bevatte de reis, de bezochte plaatsen en de persoonlijke ervaringen van de schrijver.



Reis schrijven tijden de Klassieke Oudheid en Middeleeuwen

Je zult sommige van de historische verhalen misschien niet onder de reisliteratuur scharen, maar wat dacht je van de ‘Odysseia‘ (‘Odysey‘) uit 8 voor Chr. door Homer? Dit gedicht verhaald over de Griekse held Odysseus’ lange reis naar huis na de val van Troje. Het Latijnse werk ‘Commentarii dé bello Gallico‘ door Julius Caesar versloeg zijn reis tijdens de Gallische oorlog. De Griekse schrijver Xenophone schreef ‘Anabasis’ (431-355 voor Chr.), over de expeditie van een Perzische Prins tegen zijn broer, koning Artaxerxes II en de Griekse troepen, reizend door Azië terug naar zijn huis in Griekenland.

Uit middeleeuwse werken blijkt dat mensen weinig kennis hadden van de wereld om hen heen.

Verhalen werden gewoonlijk een kleurrijke mix van feiten en onmogelijke gebeurtenissen. Ze waren meestal zoektochten (naar de Heilige Graal of naar persoonlijke ontwikkeling) of teksten met een voornamelijk christelijke/spirituele focus. Je kunt ze niet echt reisverhalen noemen, omdat ze weinig over de feitelijke omgeving vertelden.



A Short History Of Travel Writing

Dit is mijn oma, tijdens een van haar vele backpack avonturen



Nieuwe werelden ontdekken

Na de kruistochten bereikten nieuwe verhalen en informatie de mensen en ze begonnen zich te realiseren dat er een hele nieuwe wereld bestond buiten hun eigen.

Er kwam een verschuiving in het type verhalen, omdat er meer nieuwsgierigheid was naar ontdekkingstochten en reizen naar onbekende bestemmingen.

Omdat reizen een noodzaak was in die tijd, werden de meeste reisverhalen voornamelijk geschreven om mensen te informeren over de verschillende natuur en cultuur van de inwoners die ze tegenkwamen en de beste manieren om ze te benaderen. Er waren ook veel militaire ontdekkingstochten die meer over strategische problemen verhaalden.

Een bekende reisschrijver uit die tijd was Marco Polo, die schreef (of iemand anders liet schrijven) over een Venetiaanse reiziger onderweg naar China en het Mongoolse Rijk in het werk ‘Il milione‘ (‘Het miljoen’, 1298). Dit werk wordt gezien als een natuurgetrouw verslag, aangevuld met (niet altijd correcte) informatie die hij via via verzamelde.

Waarom mensen graag over reizen schrijven en lezen

In 1336 deed iemand iets meer dan alleen maar feiten over een bestemming opschrijven. De Italiaanse dichter en humanist Petrarch beschreef zijn ervaringen met het beklimmen van de Mount Ventoux en –belangrijker- zijn genoegdoening bij het bereiken van de top. Hij schreef ook over zijn reisgenoten en relateerde zijn ervaring zelfs aan zijn eigen morele ontwikkeling in het leven, alsof het een pelgrimage was.

Steeds meer mensen vonden na Petrarch een nieuwe interesse in het schrijven over hun reizen op een meer persoonlijke manier.

De Marokkaanse wereldreiziger Ibn Battuta schreef in 1355 het werk ‘Rihla’ (‘De Reis’), met een originele titel die vertaalt als ‘Een Gift aan Diegenen Die De Wonderen van Steden en Reizen Overdenken’. Halverwege de 15e eeuw schreef Gilles le Bouvier in een boek zijn mening op over waarom hij vond dat mensen moesten reizen en erover moesten schrijven: ‘Omdat veel mensen uit verschillende naties en landen genoegen nemen, zoals ik in het verleden gedaan heb, in het zien van de wereld en de dingen daarin en ook omdat velen wensen te weten zonder er heen te gaan en anderen wensen te zien, gaan en reizen, ben ik dit kleine boek begonnen.’


A Short History Of Travel Writing

Dit is mijn opa, een gepubliceerde reisschrijver en degene waar ik mijn verslaving met reizen en schrijven van gekregen heb!



Beroemde reisbeschrijvingen

In de 18e eeuw was het reis schrijven bekend onder de naam ‘Boek der Reizen’. Gewoonlijk ging het dan om maritieme verslagen – en de mensen verslonden ze. De dagboeken van James Cook (1784) bereikten de status van een moderne internationale bestseller.

Samen met waargebeurde verhalen, begonnen er ook denkbeeldige reisverhalen te verschijnen.

Veel van hen waren wel gebaseerd op feitelijke reizen. Je zult misschien gehoord hebben van Joseph Conrad’s ‘Heart of Darkeness‘, Daniel Defoe’s ‘Robinson Crusoe’, Jonathan Swift’s ‘Gulliver’s Travels’ of Jules Vernes, ‘The journey around the world in 80 days’.

Charles Darwin schreef zijn fameuze verslag van de reis met de HMS Beagle in de 19e eeuw. Het was een werk op de grens tussen wetenschap, natuurgeschiedenis en reizen. Andere beroemde schrijvers uit zijn tijd, die ook reisverhalen schreven waren Hans Christian Andersen, Charles Dickens en Mark Twain.



Reisliteratuur bestuderen

Er zijn veel studies gedaan over het schrijven over reizen en reisliteratuur, binnen thema’s zoals: schrijven tussen oorlogen als een ontsnapping, de primitieve presentatie van buitenlandse culturen, de psychologische correlatieven van het reizen, de rol van geslacht in reizen en reis schrijven, ontdekkingen binnen de politieke functies van reizen, studies over de functie van taal bij het reizen en reis schrijven, culturele diversiteit, globalisatie en migratie.


De eerste internationale reis schrijven conferentie was genaamd ‘Snapshots from Abroad‘ en werd georganiseerd door Donald Ross op de universiteit van Minnesota in 1997. Het trok veel studenten aan en leidde tot de oprichting van de ‘International Society for Travel Writing‘.



Reis schrijven in de moderne tijd

Schrijven over reizen is tegenwoordig een breed thema. Van dagboek-achtige verhalen tot literaire werken waarin stijl en structuur belangrijk zijn.

Enkele van de meest populaire reis schrijvers van de 20e en 21e eeuw zijn (met nog vele anderen): Bill Bryson, Paul Theroux, Pico Iyer, Tim Cahill, Stanley Stewart, Kira Salak, Douglas Adams, Anthony Sattin, Ryszard Kapuscinski, Bruce Chatwin en Rory MacLean.


Een andere vorm van reis schrijven, in de vorm van een online blog neemt nog steeds aan populariteit toe bij (aspirerende) schrijvers. De eerste online reisblog werd geplaatst door Jeff Greenwald op de ‘Global Network Navigator’ in 1993. Hij beschreef zijn reis rond de wereld en maakte later een boek van zijn artikelen. Ben jij ook bezig met het worden van een reis schrijver? Kijk dan of je hebt wat daarvoor nodig is!


Zoals je kunt zien is reizen en het verslaan van deze reizen al sinds een lange tijd een bron van inspiratie geweest. Of het nu militaire officieren zijn, missionarissen, de vroegere ontdekkingsreizigers, wetenschappers, pelgrims, migranten of mensen die gewoon op vakantie gaan, we houden ervan anderen te vertellen over onze avonturen!



Heb jij een (online) reisdagboek? Deel deze in de commentaar sectie hieronder! En vergeet niet dit artikel te delen als je het leuk vond!



En bedankt voor het achterlaten van een berichtje hier of op mijn Social Media kanalen:


[dropshadowbox align=”none” effect=”lifted-bottom-right” width=”550px” height=”” background_color=”#d1e4f1″ border_width=”1″ border_color=”#dddddd” ]>Travel Bloggers Essential Toolkit<

How to Start a Blog:

Business Essentials

Social Media Management

^ links above are affiliate links

Join the Conversation


  1. says: LifeInCamelot

    I enjoyed reading this and am glad I have found you. Welcome to Australia and I look forward to reading more of your stories. I have started my own travel blog – it includes some travelogues (from the past) and some travel stories. I enjoy using humour so love reading other people’s sites that are humourous. I also love the feeling of nostalgia your blog has, along with the history of your grandfather.

    My blog address is – http://www.lifeincamelot.wordpress.com

    1. says: thetraveltester

      Hi (sorry couldn’t find your name anywhere?), Thanks for your nice comment. I’ve just left Australia after 2 years and loved living there. Now it’s adjusting to (coldcold) Europe :) I am looking forward to reading your blog, thanks for the tip!

  2. says: Zoë Dawes

    Your article is absolutely fascinating Nineke. I came across it whilst researchign a talk I’m giving on the ‘Pleasure of Travel Writing’ and will certainly recommend it to the audience :-)

  3. says: Antonios

    A great synopsis of the fundamentals of travel writing. From the very start one can easily discover a cultural binding through the need of storytelling and sharing. Thank you guys!

Leave a comment
Leave a comment

Your email address will not be published. Required fields are marked *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.